Michael Mullan - Obituario - José Manuel Lara

 

(The Times, 19 de mayo de 2003)

 

José Manuel Lara Hernández, fundador del mayor grupo editorial del mundo hispanoparlante y de su principal premio literario, era un magnate hecho a sí mismo, que transformó la industria a la que se unió en el clima poco prometedor de los primeros años tras la guerra civil. Fue pionero en el "marketing" masivo, introdujo las traducciones de "best-sellers" extranjeros y contribuyó grandemente a afirmar el "status" de Barcelona como capital global de la edición en castellano.

La marca que creó en 1949, Planeta, cubre actualmente un imperio de más de cincuenta firmas, que comprenden editoras de libros y periódicos, cursos a distancia, televisión y radio, diseño de páginas para Internet, ventas a crédito y el diario "La Razón". Con una plantilla de unos cuatro mil empleados en todo el mundo, el grupo tiene un volumen de ventas de novecientos millones de euros, encabeza el sector editorial en España, Portugal y América Latina, y ocupa el octavo puesto en el "ranking" mundial.

Sin embargo, Lara confesaba sin ambages que no era un gran lector... ni siquiera un buen juez del mérito literario. Los manuscritos los valoraba su esposa, María Teresa Bosch, y esta estrategia demostró ser la ganadora. La primera trilogía española que fue un verdadero "best-seller", la saga familiar de Josep María Gironella que empezó en 1953 con "Los cipreses creen en Dios", había sido rechazada por otras editoriales, pero María Teresa convenció a Lara para que apostase por aquella bomba de aviación de ochocientas páginas. Fue el fundamento de la fortuna de Lara. Sólo en España, vendió seis millones de ejemplares.

Lara había nacido en El Pedroso, cerca de Sevilla. Su padre era el médico del pueblo. Dejó muy pronto la escuela y probó varios oficios, como carpintero, pintor... hasta bailarín de revista, sin éxitos notables. Cuando Franco se alzó en armas contra la República en 1936, Lara se alistó con los rebeldes y terminó aquella guerra fratricida de tres años como capitán de la Legión. Fue de derechas toda la vida, aunque cuando le convenía no tenía problemas para publicar éxitos comerciales seguros, como las memorias del veterano dirigente comunista Santiago Carrillo.

Licenciado del ejército en Barcelona, donde conoció a su futura esposa, puso en marcha una academia para opositores a funcionario. En 1944 compró una editorial pequeña, que revendió en un trato que le granjeaba los derechos de traducción de las obras de Somerset Maugham y G.K. Chesterton. Las publicó con el sello Lara, que vendió más tarde para fundar Planeta.

El negocio esencial de Planeta era la novela. Sus primeros éxitos fueron autores extranjeros, como Frank Yerby o Pearl S. Buck. Lara introdujo muchas novedades en el anquilosado mundo del comercio español de libros, como la venta por correspondencia, las enciclopedias a plazos, los clubs del libro y las coediciones internacionales.

El Planeta fue creado en 1952, otorgando un premio de cuarenta mil pesetas, que era un importe prodigioso en aquel momento. Sigue siendo muy sustancioso; actualmente está dotado con seiscientos mil euros (casi cien millones de pesetas). Pero, para muchos autores, su atractivo se ve reforzado por la perspectiva de verse en la ilustre compañía de Camilo José Cela, Jorge Semprún, Mario Vargas Llosa, Manuel Vázquez Montalbán y el resto de los ganadores. Lara transigía con el coste del premio, porque se daba perfecta cuenta de las hectáreas de publicidad gratuita que genera. Si Ia lista de premiados tiene una presencia notable de firmas de Planeta, también puede deberse a que cualquier autor preferirá una editorial que invierta mucho en promociones.

El negocio creció rápidamente en la España cambiante de los años setenta, impulsado por su catálogo de ficción, con oportunas adquisiciones y alianzas comerciales en el camino. Muchas editoriales famosas, como Seix Barral, Espasa Calpe y Destino están hoy bajo el paraguas de Planeta.

En 1994, el editor fue creado Marqués del Pedroso de Lara. Le han sobrevivido la Marquesa, dos hijas y un hijo, José Manuel Lara Bosch, que le había sucedido recientemente en la presidencia del grupo Planeta; otro hijo le había premuerto.

 

José Manuel Lara Hernández, editor, había nacido el 31 de diciembre de 1914.
Murió el 11 de mayo de 2003, a los ochenta y ocho años de edad.

The Times...

Original inglés...

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